Qu'est-ce que la chaleur ?

La chaleur est une des diverses formes de l'énergie qui élève la température, dilate, fait fondre ou décomposer un corps, une matière. D'où vient-elle ?
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Dans les temps anciens, les hommes croyaient que la chaleur était un corps, tout comme l’air, et l’appelaient le calorique. Quand un objet se réchauffait, on disait que le calorique affluait à l’intérieur de l’objet en question et quand il se refroidissait, c’était parce que le calorique s’en échappait. Le fait que les hommes ne pouvaient pas voir cette prétendue substance ne les gênait nullement, puisqu’ils ne voyaient pas l’air non plus.

Phénomène de la chaleur

Nous savons maintenant que la chaleur n’est pas un corps. Elle n’occupe aucune place dans l’espace, elle n’a pas de poids : c’est une forme de l’énergie. Cela signifie que l’on peut lui faire accomplir un travail. Quand nous voyons filer une automobile à toute vitesse sur une route, nous pouvons être sûrs qu’elle est actionnée par la chaleur de l’essence en combustion. Il y a plusieurs moyens de produire de la chaleur. On retrouve, entre autre, la combustion, le frottement et l’électricité. Mais, sans le soleil, tous nos procédés ne suffiraient pas à maintenir sur terre une température suffisante pour que nous puissions y vivre. À l’intérieur de cet astre, il se produit constamment des réactions qui lui communiquent des températures si élevées que nous n’arrivons pas à les concevoir. Il chauffe notre planète depuis des millions d’années et il continuera pendant des millions d’années encore, espérons-le.

La chaleur et la matière

La chaleur circule beaucoup à travers certaines matières que dans d’autres. Elle traverse facilement les métaux, par exemple, et nous disons qu’ils sont bons conducteurs. La laine, l’amiante et l’air immobile sont trois des nombreux mauvais conducteurs de la chaleur. Ces trois matières servent à enfermer la chaleur à l’intérieur d’un objet ou d’un lieu ou encore à la maintenir à l’extérieur. La chaleur peut aussi se propager sans aucun conducteur matériel. La chaleur du soleil nous atteint à travers espaces presque vides, sous formes de rayons.

La plupart des corps se dilatent, c’est-à-dire occupent un espace plus grand quand ils sont chauffés. Les ingénieurs doivent prévoir des marges pour ces variations lorsqu’ils construisent des routes en ciment et des ponts d’acier. La chaleur apporte beaucoup d’autres modifications dans le corps. Certains solides fondent, les liquides deviennent gazeux. La cuisson rend les aliments plus agréables à manger.

Le froid, c’est l’absence de chaleur et pour abaisser la température d’un corps il faut en faire sortir la chaleur, il n’existe aucun autre moyen. Dans un réfrigérateur, par exemple, nous n’introduisons pas du froid dans les aliments, nous en retirons la chaleur.

Il est très important de savoir comment on peut produire la chaleur, comment elle se propage et les genres de changements qu’elle provoque.

Ouvrage : L'Encyclopédie Du Livre D'or, Éditions des deux coqs d'or, B.-M. Parker, 1960

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