Pourquoi le lac Rose (ou lac Retba) au Sénégal est-il… rose?

Situé au Sénégal, le lac Rose (ou lac Retba) intrigue par son étrange couleur. Explication, entre cyanobactéries et jeux de lumière.
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A quelques kilomètres de Dakar, au Sénégal, le lac Rose, dont le véritable nom est lac Retba, est une curiosité naturelle en raison de sa couleur insolite. Il faut chercher l’explication de cette teinte dans l’eau… et dans le ciel. Point de phénomène surnaturel: ce sont les réactions des cyanobactéries au climat combinées aux effets de la lumière du soleil qui sont responsables de la couleur rose et de toutes les nuances de couleurs qui y sont plus ou moins visibles.

Dans le lac Rose (lac Retba), l es cyanobactéries grouillent!

Minuscules organismes, les cyanobactéries pullulent dans le lac Rose, qui couvre une superficie de 3km2. Comme dans de nombreux écosystèmes aquatiques, elles créent des effets qui donnent l’impression d’une eau colorée. Cet aspect est particulièrement visible depuis le ciel et l’espace (voir photo satellite).

Autour du lac, des tapis noirs de cyanobactéries formés par un système d’agrégation sont parfois visibles. Ocillatoria limnetica en est le principal constituant. Exotique? Pas tant que ça… Il s’agit d’un organisme microscopique présent également dans le lac Léman et le lac d’Annecy.

Quand les algues bleues voient rouge, le lac Retba devient rose…

Alors que se passe-t-il pour qu’apparaisse cette coloration rose? Les cyanobactéries renferment de la chlorophylle et des pigments. Ces derniers sont bleus pour la moitié des 7500 espèces existantes, ce qui explique que les cyanobactéries ont longtemps été appelées "algues bleues". Les autres ont des coloris variés: jaune, rouge, orange, vert, violet…

Par ailleurs, le lac Rose est un écosystème aquatique hypersalin puisque sa concentration saline est de 380g/l. A titre de comparaison, celle des mers varie entre 30 et 40g/l. Cette teneur exceptionnelle confère au lac Rose la caractéristique de "milieu extrême".

Pour résister aux attaques du sel présent en grande quantité dans l’eau, les cyanobactéries produisent des pigments rouges et bleus dans une moindre quantité… d’où un spectre de colorations s'étalant principalement du rose au mauve.

Le lac Retba est-il vraiment rose?

Dans ce cas, pourquoi le lac n’est-il pas de la même couleur en permanence? Tout d’abord, les variations de température et le vent plus ou moins fort font fluctuer l’évaporation, et donc osciller la teneur en sel et la concentration en cyanobactéries… Plus l’évaporation est forte, plus la couleur est intense.

A cela, il faut ajouter les effets de la lumière du soleil. Elle est absorbée en partie par les cyanobactéries. Ses variations et le manège des nuages produisent donc des nuances en conséquence. La nuit, tous les lacs sont bleu-gris… Le lac Rose n’échappe pas à la règle!

Enfin, il faut ajouter un phénomène plus anecdotique. Les couleurs intenses des photos du lac Rose sont souvent dues… aux talents des infographistes et aux possibilités qu’offrent les logiciels de retouches d’images comme Photoshop!

Du lac Retba au lac Rose: les couleurs du tourisme

La couleur du lac Retba a peu à peu transformé son nom, devenu lac Rose. Une appellation privilégiée par les agences de voyages qui la trouvent sans doute plus intéressante en terme de communication. Cependant, le lac Rose ne montre pas toujours ses plus beaux atours au voyageur de passage. Il reste parfois désespérément gris…

Curiosité du pays, c’est pourtant sur ce critère d’étrange couleur que s’est construite la renommée du site. Et les autres attraits du lac Rose en font une valeur sûre du tourisme au Sénégal.

En savoir plus sur les cyanobactéries dans les écosystèmes aquatiques

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