Les Contes de Canterbury: aux origines de la littérature anglaise

Geoffrey Chaucer est l'auteur des "Canterbury Tales", ce texte fondateur de la littérature britannique a été rédigé au XIVe siècle: présentation de l'œuvre
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Geoffrey Chaucer est un auteur, poète et philosophe considéré comme le fondateur de la littérature en langue anglaise, ce qui lui a valu dans les siècles le surnom de "père de la poésie anglaise". Son oeuvre la plus célèbre, les Contes de Canterbury , continue à influencer aujourd'hui encore auteurs, poètes, mais aussi le cinéma.

Les contes de Canterbury de Geoffrey Chaucer : une oeuvre inachevée, une plongée dans le XIVè siècle

Les Contes de Canterbury se présentent à nous aujourd'hui sous forme de fragments, des contes inachevés, le récit suivant le chemin de voyageurs en route vers Canterbury pour un pélerinage sur le tombeau de Thomas Becket , archevêque de Canterbury assassiné dans le choeur de la Cathédrale de Canterbury... Et la route de ces pèlerins est rocambolesque, aventureuse, joyeuse, nous donnant au passage un magnifique tableau de la société anglaise du XIVe siècle, du Chevalier au Curé, du vagabond au Marchand, du moine au marin, à l'universitaire et au médecin...

Chaucer lui-même s'insère dans ses contes comme un pèlerin marchant avec les autres membres de cette société médiévale anglaise haute en couleurs. Répondant à l'invitation de l'hôtelier qui demande des récits pour distraire les pèlerins, chaque pèlerin se fait tour à tout le narrateur d'un "conte", un récit qu'il fait pour amuser ses compagnons de route, pour les distraire et les instruire, et le lecteur prend lui aussi la route de Canterbury en se laissant bercer au rythme de ces contes tantôt pieux, tantôt volages, tantôt savants, tantôt poétiques.

Un exercice littéraire de premier plan : The Canterbury Tales, ou les voix multiples des narrateurs des temps jadis

Bien entendu, dans cette polyphonie de voix, de récits et de points de vue, le chevalier racontera des histoires de chevaliers et de princesse dont le coeur est toujours à conquérir, la bourgeoise veuve de Bath raconte ses vies avec ses cinq maris, chaque pèlerin joute son filtre et son point de vue, mais aussi son style et son genre littéraire à ces récits splendidement mis en scène par Chaucer. A noter l'humour de Chaucer, puisque son personnage dans les Contes de Canterbury se met à déclamer un récit en vers si ennuyeux et empli de clichés qu'il est interrompu par l'Hôtelier accueillant la joyeuse compagnie...

C'est donc avec cette première oeuvre de la littérature anglaise un concours de récits, de styles narratifs, de genres littéraires du XIVe siècle que Chaucer accommode et concocte en alternant personnages, récits et voix à la manière d'un chant polyphonique où les voix féminines et masculines alternent, s'entremêlent, avant de laisser la place à un soliste.

Originalité de l'oeuvre et influences exercées sur la littérature, mais aussi sur les autres arts

S'inspirant de ses prédécesseurs et contemporains (le lecteur avisé retrouvera les influences du Décameron de Boccace, ou encore de Guillaume de Louis et Jean de Meung avec le Roman de la Rose , Chaucer sait charmer son lecteur en alternant les récits (nouvelles, contes, fabliau, roman de chevalerie, traité d'alchimie, vie d'un saint homme, ou essai religieux sont traités avec autant de génie et de plaisir par Chaucer, sous le masque de ses différents personnages), et en alliant les vers à la prose.

Sans évoquer dans ces quelques lignes l'influence indéniable de Chaucer sur les auteurs anglais ou non dans les siècles, notons que les Contes de Canterbury continuent à influer aujourd'hui encore sur les oeuvres littéraires ou cinématographiques par exemple : l'auteur d' Harry Potter , J.K. Rowling, évoque les influences de Chaucer sur le dernier tome de la Saga Harry Potter , Pasolini a mis en scène les Contes de Canterbury en 1972, et l'on retrouve Geoffrey Chaucer comme personnage d'un film avec Heath Ledger en 2001, Chevalier ( A Knight's Tale ), dans la peau d'un écrivain de génie et vagabond, pour ne citer que ces quelques exemples.

Vous trouverez des extraits des Contes de Canterbury en français ici , et le texte en anglais ici .

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