Crocodiliens : crocodile, gavial, caïman et autre alligator

Entre Tropique du Capricorne et du Cancer, parfois plus au nord ou au sud comme en Amérique et en Afrique, les crocodiliens règnent.
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Les crocodiliens peuplent toute la zone tropicale de la planète. Eau et chaleur sont en effet les deux éléments indispensables à leur survie. Cet ordre de reptiles est constitué de trois familles distinctes : celle des crocodilidés qui comprend 14 espèces de crocodiles, celle des alligatoridés qui regroupent 8 espèces de caïmans et d’alligators, et celle des gavialidés dans laquelle il n’est répertorié qu’une seule espèce. Voilà plus de 200 millions d’années que ces animaux sont apparus sur Terre, et 80 millions d’années qu’ils ont développé une morphologie similaire à celle qui est la leur aujourd’hui. Pourtant, il existe quelques différences remarquables entre les membres de ces trois familles de crocodiliens. Des différences assurément dues à la dérive des continents.

Les crocodiliens des Amériques : une espèce d’alligator, six de caïmans et quatre de crocodiles

10 espèces de crocodiliens peuplent les Amériques depuis le golfe du Mexique jusqu’au sud du Brésil. Parmi elles, on compte une espèce d’alligator : l’alligator d’Amérique ou du Mississipi ; cinq espèces de Caïmans : le caïman à lunette, le jacara, le caïman à museau large, le caïman noir, le caïman de Cuvier et le caïman de Schneider ; et quatre 4 espèces de crocodiles : le crocodile d’Amérique, le crocodile de l’Orénoque, le crocodile de Morelet et le crocodile de Cuba.

Les crocodiliens d’Afrique : trois espèces de crocodiles

Sur le continent africain, on ne rencontre que trois espèces de crocodiliens qui sont tous issus de la famille des crocodilidés. Le plus commun de ces reptiles est le crocodile du Nil. On en trouve dans presque toute l’Afrique sauf dans le Maghreb et rarement en Egypte d’où il a été chassé par les hommes. Les deux autres espèces sont nettement plus rares et moins répandues : il s’agit du crocodile d’Afrique à museau étroit (également appelé faux gavial d’Afrique) et du crocodile nain qui, comme son nom l’indique, est beaucoup moins imposant que ses congénères.

Les crocodiliens d’Europe : plus aucune espèce à ce jour

L’actuel climat de l’Europe (trop froid) ne permet plus aux crocodiliens d’y prospérer à l’état sauvage depuis environ cinq millions d’années. Cependant, des traces de la présence de certains de ces reptiles sur le continent européen ont été relevées jusqu’en Scandinavie.

Les crocodiliens d’Asie : six espèces de crocodiles, une espèce d'alligator et le gavial

L’Asie ne compte pas moins de huit espèces de crocodiliens. L’une d’elle est un alligatoridé : l’alligator de Chine ; une autre constitue à elle seule la famille des gavialidés : le gavial du Gange ; et les six restantes sont toutes des crocodilidés : le crocodile des Philippines, le crocodile de Nouvelle-Guinée, le faux gavial de Malaisie, le crocodile du Siam, le crocodile des marais, et, le plus terrible de tous, le crocodile marin.

Les crocodiliens d’Océanie : troios espèces de crocodiles

L’Océanie abrite également des crocodiliens. Il s’agit de trois espèces de crocodilidés : le crocodile de Nouvelle-Guinée et le crocodile marin qui, non contents d’être déjà bien présents en Asie, sont des plus communs tant le long des côtes du Nord de l’Australie qu’en Nouvelle-Guinée et dans de nombreuses plus petites îles aux alentours, et le crocodile de Johnston qui, pour sa part, est endémique des territoires nord-australiens.

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