Oscar, le chat qui sent venir la mort

Chat mystérieux, chat étrange, serais-tu médium ou devin ? Es-tu capable de prédire l'avenir et de sentir quand notre heure est venue ?
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De tous temps, on a prêté aux animaux et particulièrement au chat un sixième sens. Il s’agit d’une intuition, une capacité à percevoir, à anticiper, à détecter certains phénomènes tels que les tremblements de terre, les orages etc. Le cas d’Oscar est à part : lui semble pouvoir prédire le décès imminent des patients.

Dans la ville de Providence (Rhode Island, USA), l’établissement de soins "Steer House Nursing and Rehabilitation Center" accueille des malades atteints de démences séniles et autres pathologies de fin de vie. Chose peu fréquente en milieu médicalisé, les animaux familiers y sont les bienvenus. Oscar y a grandi depuis son adoption.

Quel genre de chat est Oscar ?

Il s’agit d’un bon gros chat de gouttière, blanc et tigré, avec un nez rose. Ce n’est pas un minou particulièrement affectueux. Il ne recherche pas spécialement le contact, ni avec l’équipe soignante, ni avec les malades. Il fait sa petite vie, se balade dans le service sauf…

Quand un patient va bientôt mourir

Entre deux et quatre heures avant le décès, Oscar vient renifler le mourant, se couche sur le lit et lui tient compagnie. Si les proches refusent sa présence, il reste devant la porte et fait les cent pas en miaulant. S’il est accepté, il reste jusqu’au décès puis quitte la chambre.

Cela a commencé six mois après son adoption, mais l’équipe n’a pas tout de suite capté ce petit manège. Il a fallu de nombreux cas avant que les soignants ne remarquent que c’était systématique. Le Docteur Dosa, gériatre de l’unité, était lui-même fort sceptique lorsque les infirmières lui ont parlé du comportement particulier du chat.

Pourtant, après plus de 25 cas où Oscar ne s’était pas trompé, une nouvelle procédure a été mise en place en 2007 : lorsqu’Oscar se couche près d’un patient, l’équipe médicale prévient les proches de son probable décès dans les heures suivantes. Selon le Docteur David Dosa : "Personne ne meurt au troisième étage sans avoir reçu la visite d’Oscar. Sa présence au chevet d’un patient est perçue par les médecins et les soignants comme un indicateur quasi certain d’un décès imminent."

En 2010, voilà plus de cinquante fois qu’Oscar prédit un décès sans se tromper. Le centre a tenu à le mettre à l’honneur en faisant graver cette plaque, apposée dans le hall : Cette plaque récompense Oscar le chat pour son aide compatissante. (For his compassionate hospice care, this plaque is awarded to Oscar the Cat.)

Mais comment fait Oscar ?

Les scientifiques sont d’avis qu’Oscar repèrerait des odeurs spécifiques : en effet, lors du processus de destruction cellulaire, les hydrates de carbone se décomposent en différents types de composants oxygénés (cétones et autres corps chimiques) aux effluves reconnaissables. Oscar aurait donc la capacité de percevoir l’augmentation brutale d’un composé chimique précédent le décès, ajoutée à une observation attentive de l’absence de mouvement du mourant.

Cette explication biologique manque un peu de poésie, mais c’est la plus communément admise. Ceux qui pratiquent les chats depuis de longues années auront certainement une approche différente de l’attitude d’Oscar… Ce qui semble certain selon l’équipe médicale, c’est que les patients sur le point de mourir paraissent trouver un très grand réconfort à sa compagnie, surtout lorsqu’aucun proche n’est présent auprès d’eux.

Pour en savoir plus : "Un chat medium nommé Oscar" par le Docteur David Dosa, édité aux Presses du Châtelet.

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