Des forêts aux fonctions multiples

Les forêts n'ont pas pour seul usage la production de bois. Quels sont les divers usages de la forêt? Quelles places les sociétés donnent-elles à ceux-ci?
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On attribue généralement plusieurs fonctions aux forêts. Elles fournissent le bois mais également un certain nombre de produits essentiels aux sociétés humaines. Elles participent au maintien de la vie sur Terre. Elles protègent les sols et les eaux. Elles sont aussi devenues des lieux de loisirs et de culture.

Les forêts, sources de bois et de produits divers

30% des forêts mondiales sont exploitées pour la production de bois et de produits forestiers non ligneux (PFNL). Les PFNL regroupent surtout des aliments (miels sauvages, gibiers, divers produits végétaux etc.) mais aussi d’autres produits comme la gomme arabique, la cire d’abeille, les plantes ornementales etc..

Dans le monde, plus des trois quarts des forêts plantées (78%) sont des forêts de production. En Océanie, 6% seulement de la surface des forêts ont un usage de production. L’Amérique du Sud et l’Amérique du Nord, Amérique centrale, Caraïbes déclarent que 14% des forêts sont utilisés pour la production de bois et PFNL. En Afrique et en Asie, ces dernières occupent respectivement 30 et 39% des forêts. Enfin, 52% des forêts d’Europe sont consacrés à la production.

Les forêts comme réservoirs de biodiversité et puits de carbone

Les forêts ont aussi une fonction écologique. 12% des forêts sont utilisés pour la conservation de la biodiversité (faune et flore). Les aires protégées concernent 13% de la superficie forestière du monde. Plus de 10% des forêts du globe composent les parcs nationaux, réserves de chasse, zones de nature sauvage et aires juridiquement protégées. Celles-ci permettent non seulement la préservation de la biodiversité mais également la conservation du patrimoine culturel et la protection des sols et des étendues d’eau. En outre, les forêts présentent également la particularité de fixer le dioxyde de carbone de l’air. Ainsi, on estime qu’en moyenne 289 Gigatonnes de carbone par an sont stockées dans la biomasse forestière (arbres, bois mort, litière et sols). Les forêts (toutefois moins que les océans et mers) participent donc à la régulation du dioxyde de carbone de l’air qui est en partie responsable du changement climatique.

Les forêts participent au cycle de l' eau et protègent les sols

Les forêts jouent un rôle dans cycle de l'eau et la protection des sols. La forêt intercepte les pluies au niveau du feuillage et diminuent généralement les écoulements à l'origine de l’érosion des sols et des crues. Les racines des arbres favorisent l’infiltration de l’eau dans le sol. De plus, la forêt restitue l'eau à l'atmosphère par évapo-transpiration (évaporation de l'eau stockée sur les feuilles et transpiration des arbres). En outre, en cas de pollution des cours d'eau ou de crue, la forêt riveraine améliore la qualité de l’eau en absorbant certains polluants, stabilise les berges et régule les débits. La superficie des forêts dédiée à la protection des sols et des eaux a augmenté d'1% depuis 1990. Les plantations de forêts de protection constituent 22% des forêts plantées du Globe. Dans le monde, 8% de la superficie forestière totale sont consacrées à la protection des sols et des eaux , à la protection du littoral (stabilisation des dunes), contre les avalanches et la désertification des terres. En Amérique du Nord, Amérique centrale, Caraïbes et en Océanie, cet usage des forêts ne concerne pas un pour cent des superficies forestières (respectivement 0,4 et 0,5 %). En Afrique, la protection ne représente pas 3% (2,9%) de la surface des forêts. Cette utilisation n’atteint pas 10% de la superficie des forêts sud-américaines et européennes (respectivement 6,8 et 9,3%). Par contre, près de 26% (25,9) des forêts asiatiques jouent un rôle de protection.

Les forêts comme lieux de loisirs et de culture

4% des forêts du globe possèdent une fonction sociale et culturelle. C’est notamment le cas de certaines forêts d’Europe (sauf Russie), du Brésil et d’Asie de l’Est. Pour les citadins, les forêts ont de plus en plus une fonction récréative et sociale. Ainsi, les forêts sont aujourd'hui des lieux privilégiés pour le tourisme, les loisirs (promenade, jeux divers, découverte du milieu forestier, éducation à l’environnement, observation de la faune et de la flore etc.), la pratique des sports (randonnée à pied ou à cheval, vtt, ski etc.) ou simplement la détente. Dans toutes les régions du monde, les forêts sont largement évoquées dans les mythes, contes et légendes. Elles peuvent jouer un rôle clé dans l’histoire des régions notamment sur le plan économique (forges, hauts-fourneaux, bois de marine etc.) et à travers les conflits armés. Lorsque la forêt détermine le paysage, elle appartient au patrimoine au même titre que certains édifices architecturaux. Enfin, les forêts sont souvent liées aux cultures dites primitives qui enrichissent l’histoire de l’humanité (indiens d’Amazonie etc.).

Pour en savoir plus sur le sujet:

Galochet, M.; Glon, E. 2010. Des milieux aux territoires forestiers : mélanges en l'honneur de Jean-Jacques Dubois , Coll. Géographie, Artoit Presses Université, 403p.

Simon, L.; Boulier J.; Maathai W. 2009. Atlas des forêts du monde , Coll. Atlas Monde, Ed. Autrement, 80p.

Main report, rapport principal, évaluation des forêts mondiales (FAO). (pdf) informations générales sur le sujet

Forum des Nations Unies pour les forêts.

Les forêts du monde (Office National des forêts).

Les usages diversifiés de la forêt.

Les fonctions des forêts et le Conseil de l'Europe.

Les fonctions de la forêt en Suisse (Canton de Berne) : présente quelques fonctions de protection spécifiques à la montagne.

Les fonctions de la forêt méditerranéenne.

Quel compromis adopter entre les fonctions de protection et de conservation des forêts de montagne?

Fonctions des forêts tropicales.

Forêts tropicales et développement en Afrique.

La fonction récréative des forêts de wallonnie (Thèse de doctorat 2009). pdf

Biodiversité et forêt.

Forêt et cycle du carbone.

Rôle de la forêt dans la protection des sols et contre les crues.

La forêt et l'amélioration des ressources en eau.

Rôles des forêts riveraines en France. pdf

Exploiter la forêt, un acte de gestion durable des forêts.

Les forêts dans le monde, étendue et répartition.

Forêts de feuillus et de conifères.

Forêts primaires et forêts plantées.

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