Les forêts de feuillus et de conifères: étendue et répartition

Les forêts peuvent se distinguer par les deux types d'arbres qui les dominent: les feuillus et les conifères. Quelles sont leur étendue et leur répartition?
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Les caractéristiques des forêts dépendent aussi des différents types d’arbres qui s’y développent. On distingue deux grands groupes d'arbres: les feuillus et les conifères. Les forêts de feuillus et les forêts de conifères n'ont pas tout à fait la même répartition même s'il existe quelques forêts mixtes. Le climat joue un rôle important dans cette répartition. Les forêts de feuillus restent les forêts les plus étendues à la surface de la Terre.

Les feuillus

Les feuillus se caractérisent généralement par des feuilles bien développées. Certains feuillus ont des feuilles caduques qui tombent au cours de l'automne ou à la saison sèche en fonction des latitudes et conditions climatiques (hêtre, charme, érable, acacia, teck, etc.). D'autres feuillus sont persistants car ils ne perdent jamais leurs feuilles. C'est le cas des arbres des forêts tropicales humides (acajou des Antilles et des Philippines, anacardier, banian etc.) et de certaines espèces des forêts tempérées comme le houx, le laurier, certaines espèces de chênes, eucalyptus, etc.

Les conifères ou résineux

Les conifères (pins, sapins, épicéas, mélèzes, etc.) ont la particularité de porter des cônes (tiges et feuilles modifiées au cours de l'évolution) mâles renfermant le pollen et des cônes femelles portant les graines. De plus, ceux-ci produisent de la résine. Pour cette raison, on les nomme également «résineux». À la différence des feuillus, les branches de la plupart des conifères ne possèdent pas de feuilles mais des aiguilles ou des écailles généralement persistantes (sauf le mélèze qui perd toutes ses aiguilles à l'automne). Ils forment le groupe le plus nombreux des gymnospermes (dont les graines sont nues c'est-à-dire non contenues dans un fruit comme dans le cas des feuillus).

Des forêts plus ou moins liées aux conditions climatique s

Les arbres sont sensibles aux conditions climatiques. Par conséquent, les types de forêts diffèrent selon les latitudes (positions par rapport à l’équateur) et l’altitude des régions. Plus sensibles aux climats froids (gel intense et durable), les forêts de feuillus se développent surtout sur les plaines aux latitudes moyennes et basses. Par contre, plus résistants au gel, les conifères peuplent les forêts des hautes latitudes autour du cercle polaire, les forêts de montagnes et plateaux (de 1500 à 2000m en moyenne selon la latitude). Dans la plupart des régions, les forêts se caractérisent soit par un peuplement pur de feuillus, soit un peuplement mixte composé de feuillus et de conifères (Etats-Unis, Canada, Europe occidentale et orientale, Australie et la zone comprise entre les deux tropiques).

Les forêts de conifères

Plus rarement, des forêts comme la forêt boréale se composent presque exclusivement de conifères côtoyant de rares feuillus résistants comme les bouleaux, aulnes, trembles (Taïga russe et sibérienne, nord canadien, massifs montagneux, plateaux). Près de 40% de la superficie des forêts d’Afrique du Nord est constituée de conifères. En Asie de l’Est, ceux-ci peuplent plus de la moitié de la superficie des forêts. En Asie de l’Ouest et en Asie centrale, ils représentent presque 60% des espaces forestiers. Enfin, les forêts d’Europe (avec la Fédération de Russie) et nord-américaines sont les plus riches en conifères (70%).

Les forêts de feuillus

A l’échelle globale, les feuillus (61% estimés mais ils pourraient être encore plus nombreux) dominent les conifères (39%). Sur la majeure partie du continent africain, les feuillus représentent plus de 40% des forêts. En Asie du Sud-Est et en Océanie, ces derniers sont présents à plus de 80%. Les feuillus dominent largement les forêts d’Amérique centrale (près de 90%) et des Caraïbes qui en comptent plus de 90%. Pour finir, la totalité des forêts d’Amérique du Sud sont des forêts de feuillus.

Pour en savoir plus sur le sujet

Simon, L.; Boulier J.; Maathai W. 2009. Atlas des forêts du monde , Coll. Atlas Monde, Ed. Autrement, 80p.

Main report, rapport principal, évaluation des forêts mondiales (FAO). (PDF)informations générales sur le sujet

Forum des Nations Unies pour les forêts

Les différents types de forêts du Globe

Les forêts du monde (Office National des forêts)

Différencier les feuillus et les résineux (conifères)

Tout savoir sur les conifères

La forêt boréale

Les bouleaux

Les forêts françaises

Les forêts d'arrière dune

Les forêts du monde: étendue, répartition et densité

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