1946 : les exploits de Wilfred Thesiger dans le désert arabique

Wilfred Thesiger est allongé sur le sable, affamé, assoiffé, au milieu des dunes du terrible désert des déserts. Il pense vivre ses dernières heures.

Le terrible désert du "Quart-vide" est une immensité aride de la Péninsule arabique. La température peut atteindre plus de 50° C dans ce désert, aussi dénommé Rub'al Khâli, partagé aujourd'hui entre Arabie Saoudite, Yémen, Oman et Emirats arabes unis.

Wilfred Thesiger parvient à traverser le désert : ses compagnons bédouins finiront par le retrouver, en proie aux hallucinations et à la fièvre, ce qui permettra à l'explorateur de rendre compte de son périple dans plusieurs ouvrages.

Un explorateur de métier

Wilfred Thesiger est le premier explorateur à avoir fait un compte rendu de sa traversée du Quart-vide, qu'il a effectué deux fois entre 1945 et 1950. Il élabore à cette occasion une carte de l'oasis de Liwa (partagé entre Arabie Saoudite et Emirats Arabes Unis).

Thesiger est né en 1910 à Addis Abeba (Ethiopie) d'un père diplomate. Dans les années 30, il parcourt les régions mal connues du Soudan et de l'Abyssinie (Ethiopie, Darfour...), toujours au contact des nomades. Ses missions consistent essentiellement à effectuer des relevés géographiques mais déjà, il s'intéresse à la vie des hommes qu'il croise. Il explore également le sud de l'Irak.

Un écrivain talentueux

Ecrivain talentueux il est surtout connu pour son livre intitulé Le désert des déserts ( Arabian sands) , publié en 1959. Dans cet ouvrage, outre le désert qui sert de décor, Thesiger met en scène les bédouins et leur univers à la fois rude et magique. L'explorateur a conscience de décrire un monde en voie de disparition.

Aujourd'hui, une promenade du côté d'Abu Dhabi et de Dubaï montre effectivement qu'il avait raison. Si le désert est toujours là avec quelques groupes de bédouins entourés de dromadaires, la civilisation de la Péninsule arabique s'est considérablement transformée. Le courageux Thesiger offre dans son témoignage un document ethnologique de premier plan en même temps qu'une belle histoire agréable à découvrir.

Le désert comme défi

Officier précieux pour les forces alliées dès 1941, au Soudan, en Syrie ou en Palestine, le nom de Thesiger restera associé à la rudesse du désert arabique. Il cheminera également dans les régions les plus hostiles du Pakistan dans les années 50.

Au soir de sa mort (en 2003), Thesiger continuera d'affirmer que les plus belles années de sa vie furent celles de ses errances dans le Quart-vide, entre Hadramaout (Yémen, en bordure du Golfe d'Aden) et Abu Dhabi (Emirats Arabes Unis, en bordure du Golfe Persique).

Pour aller plus loin :

Le désert du Quart-vide, en route pour l'aventure !

Tourism around Abu Dhabi (in english)

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