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FRÉDÉRIC PERRAULT

Publié dans : Les articles Voyages & Découvertes de Frédéric Perrault

Big Ben, à Londres

La célèbre horloge londonienne tient lieu de symbole dans la capitale britannique. Mais que connaît-on vraiment de Big Ben ? Et quelle est son histoire ?

Big Ben est peut-être à Londres ce que la Tour Eiffel est à Paris : un de ses monuments les plus emblématiques. Et même si, dans la ville royale, le célèbre monument souffre de la concurrence avec le Parlement de Westminster ou le Palais de Buckingham, la tour et son horloge reste une des attractions principales des touristes. Cependant, il subsiste une confusion par rapport à ce que revêt exactement l’appellation « Big Ben ». Parle-t-on de l’horloge, de la cloche, de la tour ? Quelques précisions s’imposent.

Benjamin Hall

On a coutume de croire que Big Ben désigne cette tour de Westminster, en haut de laquelle trône l’horloge et ses quatre cadrans. Ce n’est pas tout à fait exact, cette tour se nommant elle même Tour de l’Horloge (Clock Tower) ou encore Tour St Etienne (St. Stephen’s Tower) ; pour être précis, on ajoutera même qu’elle a été rebaptisée, en 2012, Tour Elizabeth (Elizabeth Tower), en l’honneur des 60 ans de règne de la reine Elizabeth.

Non, Big Ben est en réalité le surnom de la cloche principale de cette horloge, la plus grosse cloche, nommée The Great Bell. Elle a sonné pour la première fois le 31 Mai 1859 et a donc fêté ses 150 ans en 2009.

Quant à l’origine de son nom, deux théories sont avancées. La première veut que Big Ben ait été ainsi baptisée en l'honneur de Benjamin Hall, ingénieur civil et politicien, qui donna l’ordre de faire fondre une cloche à destination de cette tour ; ayant lui même pour surnom « Ben » et en raison de sa forte corpulence, il aurait ainsi donné son nom à la cloche. Une deuxième théorie veut que ce nom soit à rapprocher de Ben Caunt, célèbre boxeur anglais dans les années 1850, catégorie poids lourd.

13,5 tonnes

Les dimensions gigantesques de Big Ben donnent le tournis. Voici quelques chiffres qui la résument :

  • Big Ben (The Great Bell), pèse 13,5 tonnes, et mesure 2,7m de diamètre pour 2,2 m de hauteur ;
  • L’horloge, est située au sommet de la Tour Elizabeth, qui mesure 98,5 m de hauteur ;
  • Chacun des quatre cadrans de l’horloge mesure 7m de diamètre ;
  • « L’aiguille des heures » mesure 2,8 m et « l’aiguille des minutes », 4,3 m;
  • Le mécanisme de l’horloge pèse cinq tonnes et son marteau 200 kg
  • Le son de Big Ben s’entend jusqu’à 6 km aux alentours.
A noter qu’un drapeau britannique flotte au sommet de la tour lorsque le Parlement est réuni. Par ailleurs, Big Ben arbore une lumière scintillante à son sommet à la nuit tombée.

Une pièce d'un Penny

Si Big Ben sonne toutes les heures, la sonnerie des « quarts » est assurée par quatre cloches annexes, de moindre taille, qui officièrent pour la première fois le 11 juillet 1859.

La célèbre horloge britannique est par ailleurs connue pour sa tonalité assez particulière. Celle-ci est due à une fissure apparue sur la cloche à peine deux mois après son installation ; Big Ben a ainsi été orientée de telle sorte à ce que le marteau ne frappe pas directement cette fissure. Les quatre notes jouées à chaque quart, dans un ordre différent, sont la, sol, fa do.

Enfin, c’est, entre autres, avec une pièce de un penny que s’effectue le réglage de Big Ben chaque année. Ainsi, on ajoute une pièce sur le mécanisme si Big Ben avance, et on la retire si elle retarde. D’après les spécialistes, c’est le meilleur moyen pour savoir si...quelque chose cloche chez Big Ben.

Alors, lors de votre prochain séjour à Londres, n’oubliez pas d’aller voir ou revoir la célèbre tour et son horloge. Et profitez-en pour régler vos montres !

Souces :

- Le Routard, Londres, 2013, éd. Hachette

- http://www.parliament.uk

- http://londres.site-touristique.com/big-ben.html

- http://www.ens-lyon.fr/RELIE/Cadrans/Musee/HorlogesAstro/General/PagesGr/LondresGr.htm

Big Ben, au coeur de Londres
Big Ben, au coeur de Londres

À propos de l'auteur

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FRÉDÉRIC PERRAULT

"Jeune" diplômé d'un Master "Information et Communication" depuis septembre
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