De Saint Nicolas au Père Noël

Père Noël, qui es-tu? Qui t'a mis au monde ? Où habites-tu ? Ce bonhomme jovial distribuant des cadeaux la nuit de Noël a eu des prédécesseurs.Qui sont-ils

Père Noël, Père Fouettard, Saint Nicolas, Santa Claus: ces noms évoquent Noël et sa distribution de cadeaux ...ou la menace de ne pas en avoir! Présents dans l'imaginaire des enfants depuis des millénaires, ils revêtent des formes différentes au cours du temps et selon les régions.

A bord du traineau du Père Noël, ou sur le dos de l'âne de Saint Nicolas, partons à la découverte de leurs histoires

La naissance de Saint Nicolas

Comment un jeune homme né en 270 après Jésus-Christ en Asie Mineure, Nicolas de Myre, est-il devenu Saint Nicolas? Saint Nicolas... Un vieillard qui passe dans les chaumières du nord de La France, aux Pays-Bas et en Belgique,dans la nuit du 5 au 6 décembre, pour déposer des cadeaux dans les souliers des enfants sages.

De nombreuses légendes se construisirent autour de Nicolas de Myre, jeune homme bon et charitable.Il aurait ramené à la vie des enfants trucidés, sauver des bateaux en perdition, protéger la vertu de jeunes filles... Devenu évêque, il mourut martyr au milieu du IV me siècle, décapité par les Romains. Il devint le saint protecteur des enfants, des marins, des femmes...et fut fêté le 6 décembre, jour de sa décapitation.

Son culte a continué à grandir après sa mort. Des miracles furent attribués à ses reliques dont une partie fut volée et ramenée en Europe, ce qui contribua à l'expansion de son culte.

Depuis le XIIème siècle, la légende raconte que le saint allait de maison en maison, déguisé , pour offrir cadeaux et friandises aux enfants sages.

Saint Nicolas et le Père Fouettard

Avant de distribuer ses cadeaux aux enfants, Saint Nicolas vérifiait s'ils avaient été sages tout au long de l'année. Mieux s'en fallait... Car, dans le cas d'une réponse négative, le père Fouettard venait distribuer des coups de fouet! Ce n'est qu'à partir du XVIème siècle que le Père Fouettard fit son apparition dans la légende.Est-ce à dire que les enfants étaient sages avant la XVIème siècle?

Au XVIème siècle toujours, la réforme protestante tenta de mettre fin au culte de Saint Nicolas car il était associé au catholicisme. Mais les hollandais, au demeurant protestants, continuèrent à fêter "Sinter Klaas" et participèrent même à son exportation outre- Atlantique.

De Sinter Klaas à Santa Claus

"Sinter Klaas" émigra en Amérique avec les hollandais au XVIIème siècle. La célébration de ce saint,et les festivités qui s'y rattachent se répandirent très rapidement. En les adoptant, les colons anglais transformèrent "Sinter Klaas" en "Santa Claus". Les communautés chrétiennes les investirent également et décidèrent que la tournée de Santa Claus, sur le dos de son âne, aurait lieu dans la nuit du 24 au 25 décembre, nuit de naissance de l'enfant Jésus.

Santa Claus était vêtu d'un habit d'évêque et portait crosse et mitre. Il était parfois représenté comme un vieillard à barbe blanche portant un long manteau à capuchon...

De Santa Claus au Père Noël

C'est dans un conte de Noël écrit pour ses enfants en 1821 que Clément Clarke Moore fit apparaître un petit personnage sympathique faisant distribution de cadeaux avec un traineau trainé par huit rennes. La mitre de Saint Nicolas devint alors bonnet, la crosse sucre d'orge et le Père Fouettard disparut! Le Père Noël était né. "A visit from St Nicolas",poème de Moore narrant la tournée du Père Noël, fut diffusé dans le monde entier.

Quel que soit le nom donné à ce personnage qui fait rêver les enfants, la tradition du Père Noël se développa dès lors dans de nombreux pays.

Le gros bonhomme rouge du pôle nord

En 1860, un illustrateur et caricaturiste new-yorkais, Thomas Nast, représenta Santa Claus vêtu d'un costume rouge garni de fourrure blanche et rehaussé d'un ceinturon. Nast établit officiellement la résidence du Père Noël au pôle nord vingt-cinq ans plus tard, en dessinant deux enfants regardant sur une carte du monde le parcours du Père Noël du pôle nord aux Etats -Unis.

Le père Noël et Coca Cola

Souhaitant inciter ses consommateurs à boire du Coca Cola en hiver, la marque s'empara de l'image du Père Noël,en 1931, pour une campagne publicitaire. Représenté avec un ventre bondissant et un air jovial, le Père Noël troqua sa longue robe rouge pour un pantalon et une tunique de la même couleur. Cette marque de boisson considérait qu'ainsi il apparaissait plus humain et plus accessible. Elle diffusa son portrait dans le monde entier.

La polémique fait souvent rage autour de l'influence du distributeur de boissons sur la couleur des habits du Père-Noël. Il est vrai que l'habit du Père-Noël a préalablement été vert. Mais il est fort probable que le choix du rouge ait été fait avant la prise en mains de l'image par la marque Coca-Cola.

Que de distance et chemins parcourus entre le frêle évêque de Myre et le bonhomme jovial et ventripotent qu'est devenu le Père Noël!

Si vous souhaitez poursuivre votre lecture sur les origines de Noël et du jour de l'An, cliquez sur les liens suivants pour accéder à deux articles que j'ai écrits sur ces sujets. Bonne lecture.

http://valerie-t.suite101.fr/cadeau-de--noel-a32776

http://valerie-t.suite101.fr/jour-de-lan-et--nuit-de-la-saint-sylvestre-a32959

Sources:

http://www.joyeux-noel.com/perenoel.html

http://www.noel-vert.com/pere-noel.php

http://stnicolasfanclub.free.fr/legende.php

http://www.culture.gouv.fr/culture/noel/franc/santa.htm

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